NAPERTUM Zientzia kalean / Ciencia en la calle
19
K
estado: Sólido
Nombre

POTASIO

CERCA DE SER ESTABLE POR LA IZQUIERDA. ÁVIDO DE HALÓGENOS EN EL OTRO LADO.
Potasio. Cerca de ser estable por la izquierda. Ávido de halógenos en el otro lado.

El potasio (del latín científico potassium, y éste del alemán pottasche, ceniza de pote) nombre con que lo bautizó Humphrey Davy al descubrirlo en 1807, fue el primer elemento metálico aislado por electrólisis, en su caso del hidróxido de potasio (KOH), compuesto de cuyo nombre latino, Kalĭum, proviene el símbolo químico del potasio.

La potasa se ha utilizado desde hace muchísimo tiempo, entre otras cosas, como fertilizante, y solía obtenerse a partir de ceniza de origen vegetal: se quemaba materia vegetal y luego se “cocinaban” las cenizas en una olla con agua para obtener la potasa. En inglés, se llamaba por tanto a este compuesto “pot ash” (“ceniza de olla”). De potash nosotros recibimos, por tanto, potasa.

Sin embargo, los ingleses no eran los únicos que realizaban ese proceso: hacía siglos que lo empleaban muchos otros pueblos, entre ellos los árabes, que llamaban de casi igual manera al carbonato de potasio, al-qalyah (ceniza vegetal, o ceniza calcinada), de donde provienen el neo-latín kalium y las palabras álcali, alcalino, etc. Puesto que el símbolo del elemento se definió a partir de su nombre latino, quedó como K – de ahí la aparente incongruencia (que sólo se produce en algunos países, ya que en otros idiomas se utiliza el más consistente kalium para el elemento). Pero, al final, ambos significan casi lo mismo: cenizas de origen vegetal cocinadas en una olla.

Es el quinto metal más ligero y liviano; es un sólido blando que se corta con facilidad con un cuchillo, tiene un punto de fusión muy bajo, arde con llama violeta y presenta un color plateado en las superficies expuestas al aire, en cuyo contacto se oxida con rapidez, lo que obliga a almacenarlo recubierto de aceite.

El potasio metal se usa en células fotoeléctricas. El cloruro y el nitrato se emplean como fertilizantes. El peróxido de potasio se usa en aparatos de respiración autónomos de bomberos y mineros. El nitrato se usa en la fabricación de pólvora y el cromato y dicromato en pirotecnia.


Grupo
1
Periódo
4
Bloque
S
Categoría
metales alcalinos